Open letter to President of Honduras Juan Orlando Hernández on the murder of activist Berta Cáceres

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Dear President of the Republic of Honduras, Your Excellency Juan Orlando Hernández,

 

As Chief Observer of the EU Election Observation Mission to Honduras in 2013 and now Vice-President of the European Parliament, and as a profound friend of your country and your citizens I would like to send you my greetings and add my voice to the many others that have publicly expressed their profound grief and condemnation of the murder of founder and co-ordinator of the Civil Council of Popular and Indigenous Organisations COPINH, Berta Cáceres. The tireless defender of human rights, of environmental and territorial rights of the Lenca people and laureate of the prestigious Goldman Award in 2015 was found shot dead by unknown perpetrators, who entered her house in La Esperanza, Intibucá Province. In this criminal action the only eye-witness, the Mexican citizen and coordinator of „Otros Mundos Chiapas/AC“, Gustavo Castro Soto, was severely injured by bullet wounds.

 

Unfortunately, it was an announced crime. For more than two decades, Berta Cáceres has carried out peaceful campaigns against mega-projects, as they have not been based on the previous, free and informed consent of the indigenous people living in the respective regions. In this sense, she did nothing but literally put into practice what is stipulated in the ILO Convention 169, which the government of Honduras has ratified. The opposition of Berta Cáceres, COPINH and others to the hydroelectric project Agua Zarca, which endangers the access to water for the Lenca people and threatens an area sacred for this community, has led to many hostilities against her. Just one week before the deadly attack on her, Berta Cáceres in a press conference denounced the murder of four indigenous leaders and death threats not only directed towards her but also towards other human rights defenders.

 

For precisely threats like these precautionary measures have been granted to her by the Inter- American Commission on Human Rights (IACHR) already in 2009! However, since then this same Commission has repeatedly called upon the government of Honduras that these measures have not been implemented in an adequate manner.

 

On March 5, 2016, the IACHR renewed the call for precautionary measures for the family of Berta Cáceres, COPINH and also for Gustavo Castro Soto, as all their lives are at a serious risk.

 

As I am sure you are aware of, the President of the European Parliament strongly condemned the assassination of Berta Cáceres at the Strasbourg plenary on 8 March 2016. Together with him and my colleagues at the European Parliament, with many organizations in Honduras, Latin America and Europe, we urge the competent Honduran authorities to implement the precautionary measures as soon as possible and in full consultation with the people affected, and to allow for the safe return of Gustavo Castro Soto to his home country.

 

I am grateful for your announcement to immediately conduct a thorough investigation into the case. Nevertheless, I would urge you to accept the support of an independent international investigation team, which would be invited by, and enjoy the full co-operation with, the government of Honduras. It is not sufficient to look for the direct perpetrators of the murder. I call on you to also have all responsibilities along the chain of command investigated, and establish investigation lines connected to the nature of the political work of Berta Cáceres as co-ordinator of COPINH. The assassination shows the degree of conflict caused by the extractivist model, based on the exploitation of natural resources. There is no economic benefit that can justify the violation of human rights. This is a debate which we are carrying out in many places in Europe, home continent of some main investors in Honduras. Furthermore, it is a debate which I urge the government of Honduras to carry out as well, to ensure the interests of citizens and of the Republic of Honduras.

 

The assassination of Berta Cáceres serves as an emblematic case in a country with an extremely high number of homicides and at the same time an almost total impunity. The issue of impunity in several areas – for instance in the investigation of the murders of journalists or with respect to electoral offences – was already, as you will remember, a topic of our conversations during the EOM. In the case of the murder of Berta Cáceres, only the complete clarification of the crime at all levels and the adequate punishment of all responsible perpetrators can contribute to the re-establishment of trust in the judicial system of the country.

 

Today, on the occasion of the International Women’s Day, I would like to send you this message, and I would like to emphasize and stress again the extraordinary courage of Berta Cáceres: a woman, an indigenous Lenca and a human rights defender. We have lost a strong and unique woman. Our reaction to the atrocity of this crime must be to honour her struggle, to understand and to protect all those who continue her struggle for human, environmental and land rights.

 

Awaiting your reply,
Yours sincerely

Ulrike Lunacek

Vice-President of the European Parliament
Chief Observer of the EU Election Observation Mission to Honduras 2013

 

*Translation from Spanish original

Link to the letter to President of Honduras Juan Orlando Hernández EN

 

Estimado Presidente de Honduras, Señor Juan Orlando Hernández,

 

Como Jefa de la Misión Europea de Observación Electoral en el año 2013 y ahora Vicepresidenta del Parlamento Europeo y como amiga profunda de su país y sus ciudadanas y ciudadanos, quisiera saludarle y unir mi voz a las muchas que desde el 3 de marzo 2016 han públicamente expresado su profundo dolor por y más contundente condena al asesinato de la cofundadora y coordinadora del Consejo Cívico de Organizaciones Populares e Indígenas de Honduras (COPINH), Berta Cáceres. La incansable luchadora por los derechos humanos, ambientales y territoriales del pueblo Lenca y portadora del prestigioso Premio Goldman 2015 fue abatido a balas por desconocidos que entraron en su casa en La Esperanza, provincia de Intibucá, acción criminal que dejó herido, también a balas, al único testigo, el ciudadano mexicano y coordinador de Otros Mundos Chiapas/AC, Gustavo Castro Soto.
Desgraciadamente el crimen fue anunciado. Desde hace más de dos décadas, Berta Cáceres ha llevado campañas pacíficas en contra de mega-proyectos, cuando no contaban con el consentimiento libre, previo e informado de los pueblos que viven en las zonas respectivas. En este sentido no hizo sino implementar al pie de la letra la Convención 169 de la OIT que el mismo Gobierno de Honduras ratificó. La oposición de ella, de COPINH y otros en contra del proyecto hidroeléctrico de Agua Zarca, que pone en peligro el acceso al agua de los Lenca, aparte de destruir una área sagrada para su pueblo, les mereció múltiples hostigamientos. Tan sólo una semana antes del atentado mortal, Berta Cáceres denunció en rueda de prensa el asesinato de cuatro líderes indígenas y amenazas de muerte contra ella misma y otros defensores de derechos humanos.

 

Por las mismas amenazas, la Comisión Inter-Americana de Derechos Humanos (CIDH) le otorgó medidas cautelares desde 2009 (!). Sin embargo, la misma CIDH ha alertado repetidas veces al Gobierno de Honduras, que estas medidas no fueron implementadas de manera adecuada.
El día 5 de marzo 2016, la CIDH ha otorgado nuevamente medidas cautelares a la familia de Berta Cáceres, a COPINH y a Gustavo Castro Soto, pues todas sus vidas corren un serio riesgo.

 

Como Ud. ya sabrá, el Presidente del Parlamento Europeo hoy a mediodía en la sesión plenaria ha condenado el asesinato de Berta Cáceres. Junto con él y con mis colegas en el Parlamento Europeo, con muchas organizaciones en Honduras, América Latina y en Europa, le instamos a las autoridades competentes en Honduras implementar estas medidas cautelares a la mayor brevedad y en plena consultación con los afectados y autorizar el regreso de Gustavo Castro Soto a su país.

 

Le agradezco su anuncio de llevar a cabo y con efectos inmediatos, una investigación exhaustiva del caso. Me urge, sin embargo, pedirle que apoye una investigación internacional independiente, que el Gobierno de Honduras la invite y que coopere plenamente con ella. No es suficiente buscar los autores materiales del atentado mortal. Hace falta establecer las responsabilidades en toda la cadena de mando, y entablar líneas de investigación que tienen que ver con la naturaleza del trabajo que Berta Cáceres, como coordinadora de COPINH, estaba realizando. El asesinato muestra hasta qué grado donde puede subir la conflictividad del modelo extractivista de recursos naturales. No hay ganancia que pueda justificar la violación de derechos humanos. Este es un debate que estamos llevando en muchas partes de Europa, como origen de muchas de las inversiones en Honduras. Y es un debate que el Gobierno de Honduras debería llevar también, para asegurar los intereses de la ciudadanía y del estado hondureño.

 

El asesinato de Berta Cáceres es un caso emblemático en un país con altísimas cifras de homicidios e igualmente casi total impunidad. El tema de la impunidad en varias áreas – por ejemplo en las investigaciones de asesinatos de periodistas o cuando se trata de delitos electorales – ya ha sido, como Ud. se acordará, tema de nuestras conversaciones cuando la MOE. En el caso del asesinato de Berta Cáceres ólo un esclarecimiento del crimen a todos los niveles y el castigo a todos los culpables pueden contribuir a restablecer la confianza en el sistema judicial del país.

 

Hoy, en el Día Internacional de la Mujer, quisiera mandarle este mensaje, haciendo nuevamente hincapié en la extraordinaria valentía de Berta Cáceres, mujer, indígena Lenca, defensora de los derechos humanos. Perdimos una mujer fuerte y singular. Honrar su lucha, entenderla y proteger a todos y todas las que continúan luchando por los derechos humanos, ambientales y territoriales debe ser nuestra reacción a la vileza del crimen.

 

Esperando su respuesta,
Muy atentamente,

Ulrike Lunacek

Vice-Presidenta del Parlamento Europeo
Jefa de la MOE de la UE en Honduras, 2013

 

Link to the Open letter to President of Honduras Juan Orlando Hernández ES

 

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